Rododendro | Características, Cultivo y Usos

El rododendro (proviene del griego rhodos, “rosa” y dendron, que significa “árbol”) es un género de plantas florales integrantes de la familia Ericaceae, identificada también como familia del brezal o plantas ericáceas, de común presencia en zonas templadas.

Representan un amplio género en el que se distribuyen más de 1.000 especies, y la mayoría de ellas cuentan con flores vistosas. El género rododendro puede ser descrito como arbustos y árboles pequeños, solo la especie R. aroreum puede alcanzar los 50 m de altura.

Sus hojas pueden ser perennes o caducifolias. Diversas especies son conocidas por sus abundantes racimos de grandes flores. Existen alpinas con flores y hojas pequeñas, y también tropicales, como el subgénero Vireya, que generalmente se desarrollan sobre otras plantas pero no se alimentan de ellas.

Las hojas son de color verde oscuro y con tamaños muy distintos, siendo las de hojas más grandes las que se adaptan mejor con climas sombreados, y no las expuestas al sol, que resultan las más comunes.

Hábitat  y distribución

La mayor diversidad de especies se halla en China, Corea, Japón y Taiwán. En América del Norte y Europa se hallan relativamente menos especies.

El rododendro póntico es muy propio de las montañas orientales del Mar Negro.En Turquía, Esta especie está vinculada con la miel venenosa desde tiempos ancestrales. Una cantidad de especies de toxinas son originarias de América del Norte.

La azalea occidental (rododendro occidental) se encuentra desde Oregon hasta el sur de California, la rosa de la bahía (rododendro de hojas grandes), se observa desde Columbia Británica hasta California central, y el Rhododendron albiflorum, que se encuentra desde Columbia Británica hasta Oregon e igualmente en Colorado.

Los rododendros se presentan con predominancia en el hemisferio norte, menos en las zonas secas y se extienden hacia el hemisferio sur, en el sudeste asiático y el norte de Australasia.

Cultivo de los Rododendro

Los rododendros son plantas que en su mayoría rechazan el calcio y crecen con mejores ventajas en suelos ácidos y con abundante materia orgánica para que le sirva de alimento.  Durante el verano, el suelo debe tener suficiente humedad pues suelen ser su temporada más crítica.

Condiciones ambientales

Sus flores cargadas de colorido son habituales durante toda la primavera, solo una especie soporta las crudas inclemencias del invierno y las heladas.

Los rododendros y las azaleas requieren sombra como protección, aunque en invierno necesitan el frío suave. Su hábitat ideal exige de 1500 a  más de 2000 msnm de altitud.

Usos de los Rododendro

Los rododendros resultan elementos muy decorativos solicitados para cultivarlos y adaptaros en jardines, gracias a sus atractivas y vistosas floraciones de variados colores.

Es común en las regiones de montaña usarle para combatir enfermedades reumáticas y la gota. De las agallas de rododendro se extrae aceite de marmota, el cual presenta propiedades antirreumáticas de uso externo.

Ha tenido su participación medicinal como hipotensor, diurético, analgésico y expectorante. Los brotes y follaje del rododendro son empleados como base en la elaboración de coronas fúnebres, gracias a su longevidad; en algunas pequeñas industrias, se utiliza como carbón vegetal por sus ventajas caloríficas. Debido a la toxicidad de sus componentes no es recomendable darle uso con preparados caseros.

La miel emanada del néctar de diversas especies de rododendro  poseen grayanotoxinas diterpenoides y sus equivalentes, los cuales son compuestos cardiotóxicos y neurotóxicos que pueden ocasionar complicaciones gastrointestinales, así como daños cardiovasculares para el hombre, siempre y cuando su producción sea muy reciente, sólo así puede considerársele tóxica. Hay que considerar que la miel producida comercialmente no genera ningún efecto nocivo.

Amenazas

Las principales enfermedades a las que se expone el rododendro guardan relación con la aparición de hongos que atacan las raíces y tallos de la planta, sobre todo si el suelo se encuentra excesivamente húmedo.

El hongo llamado Botryosphaeria dothidea, ocasiona la decadencia de las ramas, siendo una de las más visibles, pues así lo denotan las ramas que mueren y caen de la planta.

Es necesario permitirle una ventilación adecuada, pues la circulación de aire impedirá la formación de moho que igualmente les puede perjudicar.

El óxido es una enfermedad que le origina granillos, costras o vejiguillas de color rojo-anaranjado en las hojas inferiores.

La enfermedad llamada el tizón de la flor es una plaga que ataca a las flores con más frecuencia en climas cálidos y lluviosos, desarrollando en ellas manchas acuosas o húmedas, produciendo rápidamente la pudrición de las cabezas de las flores.

Otra enfermedad que es común en primavera pero que no resulta grave, es la que muestra un crecimiento hinchado y distorsionado de la planta. En ocasiones, las hojas son cubiertas por manchas blancas. Esto se debe a diversas especies de hongos Exobasidium.

Diversas enfermedades sobre todo de tipo estético que alteran la naturalidad de las hojas,  también son originadas por varios tipos de hongos como Septoria,  Colletotrichum, Phyllosticta y Cercospora. El oidio es una de esas conocidas plagas de especies arbóreas, de la cual no escapa el rododendro.

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